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未来能源 纤维素乙醇受重视
华翼网新闻中心 news.chinesewings.com - 科学教育校园新闻) 2007-08-27
油价居高不下,采用玉米或蔗糖制作乙醇(酒精)燃料,又影响粮食等农产品的产量与售价,积极找寻替代燃料的人们,现在最看好的明星之一,就是纤维素乙醇。 (www.chinesewings.com)
 
在乔治亚州的松林里,Devon Dartnell看到了通往全球能源经济之路,他迫不急待地要从下个月开启新的计划,在新的工厂将现有林业废物转换为乙醇燃料,做为未来能源使用。

这些设施将是个重要的测试,以了解是否木材及农业的副产品,可以做为生产乙醇的原料,而不再依赖玉米或蔗糖为来源。种植这些作物背后的支持者为 RangeFuels ,这是由前 Apple高层、硅谷知名风险投资家Vinod Khosla所创建的公司。

Khosla共投资了25家新公司,其中有 3家利用玉米或蔗糖生产乙醇、 4家利用纤维素废物,其他的公司则寻找更特别的资源,包括风力、水力、太阳能等。

Dartnell的计划利用的正是纤维素废物,并得到美国能源部门7600万美元的赞助,他希望这能够带领起国家里更多新作物的尝试,开启新的工业。

Dartnell说:“这能给我们能源的保障,而且把钱留在国内。今天,如果我们买一堆原油,许多钱就会交给石油储备者及提炼者,而流向世界各地。”

现在美国国内类似 Range Fuels的能源公司正蓬勃发展,并对纤维素乙醇寄予极高的厚望,如同Dartnell这样的热情者相信,生物燃料的发展将在美国能源政策上扮演重要角色,并能提高国内能源生产力,减轻对石油输出国的依赖。

不过这类先进生物科技发展,虽然抢手,却也有陷阱存在,包括是否能得到长期支助,以及对环境影响的问题。在这方面,想获得明确简单的解答并不容易。

自然资源保护委员会(NRDC)资深政策分析师Nathanael Greene说:“能够达到这些科技,并不表示我们就知道如何正确使用及发展这些科技,这才是真正的挑战。”他认为,生物燃料的发展,有可能对环境带来极大帮助,也有可能带来新的危害。

纤维素乙醇比起用玉米提炼乙醇,有许多优点,因此得到政府政策及投资资本的赞助,现在正大张旗鼓开展中。支持者说,采用纤维素废物为原料,比起利用玉米更能减少水及人力的成本,而且,也不会陷入粮食与能源的争议,争抢土地或农作物资源。

乔治亚州的Soperton厂正是要利用伐木工人工作的剩余物,主要的树干留做林业,剩下的枝、叶部分,才充做 Range Fuels制作过程中的原料,先转化为合成瓦斯,再经由化学过程提炼为酒精,进而转换为燃料。

不同的公司研发出各式的转换过程,以取得纤维素乙醇。除了树木的枝叶外,Dartnell表示,还有许多研究正在进行,可以将各式的草类,制作成燃料。

运用废物的好处在于,并不需特别为了制作燃料而去种植作物,因为这些植物原本就被弃置未使用。事实上,纤维素乙醇的产制方式已被提出多年,不过多数仍停留在研究或实验阶段。

这类发展未能有重大突破的部分原因,在于创建厂房需要庞大成本,即使厂房建好,根据期刊《 JournalBiofuels, Bioproducts and Biorefining 》的报告,纤维素乙醇的制作成本,仍旧稍高于使用玉米的制作方式。

Range Fuels 表示,他们在明年就能建好首座厂房,并开始 1年2000万加仑的产量,并希望未来能每年提高产量 1亿加仑。
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