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眼睛对学习语言原来也重要
华翼网新闻中心 news.chinesewings.com - 科学教育校园新闻) 2007-07-30
健康婴儿出生时,就已经具备了理解、掌握母语的所有前提条件。但是在学习语言的过程当中,不光是耳朵重要,眼睛也很重要,这是加拿大一支科研小组不久前发现的。 (www.chinesewings.com)

婴儿可不是像人们一般以为的那样,懵懵懂懂的,什么也不会就来到了人世,而是已经拥有相当令人刮目相看的能力了。虽然他们还听不懂“小宝贝”、“小心肝”是什么意思,但他们却可以很快地区分别人是在用母语和他们说话呢,还是在用外语。加拿大温哥华英属哥伦比亚大学的心理学女教授沃克尔(Janet Werker)就介绍说: “新生儿可以通过声音信号辨别语言。假如不同语言的节奏相差较大,比如说法语和英语,那他们一开始就会有所辨别。假如不同语言的节奏相近,比如说英语和德语,那他们只需要多花几个月的时间,就可以进行辨别了。”

这一点人们早就知道了。现在,沃克尔教授和她的女博士生维库姆(Whitney Weikum)更上一层楼,她们希望了解,假如婴儿只看得见说话的人,但是却听不到声音的话,是不是也会做出辨别。她们对96名分别为4个月、6个月和8个月大的婴儿进行了测试。一部分婴儿的家庭只说英语,另一部分婴儿的家庭说两种语言——英语和法语。测试的时候,说话的人念的是法国作家圣·埃克苏佩里的童话《小王子》节选,但是婴儿只看得见说话人的嘴在动,听不到说话人的声音。维库姆介绍了测试过程: “我们让婴儿的父亲或者母亲把婴儿抱在腿上,坐在一台电视机前,然后在电视机上播放说话人的面孔,他即用英语、也用法语朗诵童话《小王子》。实验室里悄无声息,婴儿听不到一点儿声音,只能看到电视屏幕上说话人的面孔。测试开始后,我们先让婴儿看一大段用一种语言进行的朗诵,比如说先用英语,让他们过一会儿就感到彻底无聊,然后开始东张西望,或者往上看父母。当我们发现他们确实不再聚精会神地观察电视屏幕的时候,我们再换用另一种语言朗诵,看这时候那些婴儿是不是又会注意到屏幕。”

研究人员发现,4个月和6个月大的婴儿可以在视觉上很快辨认出这种语言变化,在8个月大的婴儿当中,只有家里说两种语言的那些婴儿才会辨别出这种差别,而家里只说一种语言的婴儿因为不需要辨别语言,所以,这种能力也就退化了。据沃尔克介绍,婴儿先天具备的许多能力,在出生后头一年里都退化了。她说: “婴儿先天具备辨别辅音的能力,假如在他们的母语中不需要某些辅音,那他们对这些辅音的辨别能力就会退化。这大约是发生在10个月左右的时候。对元音的辨别能力退化的时间要早些,大概是在6个月的时候,假如他们的母语不用那些元音的话。从10个月开始,婴儿对音乐节奏的辨别能力也开始退化,也就是他所属的文化环境不使用的音乐节奏,他就予以忽略。甚至对面孔的辨认能力也开始退步。年龄很小的婴儿还可以辨别猴子的面孔,会认猴子,但由于这个本事平时没有用,所以到了10个月的时候,这种能力也退化了。”

在一种语言环境下生长的婴儿所退化的那些语言辨别能力,以后在一定程度上还能得到恢复。沃克尔就和西班牙巴塞罗纳大学的同事一起对成年人进行了测试,看他们是否可以仅根据对方的面部动作来辨别对方在说什么语言,是国语西班牙语呢,还是西班牙东北地区的加泰罗尼亚语。沃克尔介绍说: “我们对只说一种语言,也就是说要么只说西班牙语,要么只说加泰罗尼亚语的成年人进行了测试。我们也对两种语言都会说的人进行了测试。我们还对说英语或者是意大利语的人进行了测试。我们发现,在西班牙语和加泰罗尼亚语之间,只要受试者会说其中的一种,他们就可以光是根据说话者的面部动作辨别出说的是哪种语言。而且,假如受试者两种语言都会的话,辨别得就更好,比只说其中一种语言的更有把握。显然,在辨别母语和非母语的问题上,婴儿早期的一些能力还是留下了一定的痕迹。相反,说英语的受试者在测试中的表现就一塌糊涂。”

无论对成年人来说,还是对婴儿,有一点依然有待澄清:引起他们反应的究竟是什么样的视觉信号,究竟是什么线索促使他们做出判断,“这个是熟悉的”、“那个是陌生的”。博士生维库姆就准备在下一步研究中探讨这一问题。她介绍说: “英语和法语是节奏不同的语言,或许这种语言节奏也会反映在说话者的头部、面部和嘴部动作上,或许婴儿就是根据这些动作来辨别语言的。或者呢,还存在另一个、也是我们要研究的可能性,那就是发音时需要做出的面部动作,是不是和语言有种特定关系,是不是某些动作是某些语言特有的,举个例子,说法语的时候人的嘴唇经常是圆圆地撅着,特别是在发元音的时候。或许这就是婴儿所注意到的:呦,现在嘴唇老变得圆圆的,而且还是撅着的,刚才没有,这是新花样,有意思。”

然而,要想研究清楚这一点,可谓目标宏大,任务不轻。首先,通过什么样的试验、以什么方式才能测试到婴儿的这种细微感知,还有待研究人员的设计开发呢。
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