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迄今发现的最年幼行星亮相 寿命“仅”为1000万年
华翼网新闻中心 news.chinesewings.com - 科学教育校园新闻) 2008-01-04
德国天文学家日前发现了一颗年龄不到1000万年的太阳系外行星,这也是迄今发现的最“年幼”的行星。它的发现为行星的形成和迁移理论提供了重要证据。  (www.chinesewings.com)

“发育”神速的“巨婴” 

据现代快报引述美国《新科学家》报道,德国海德尔堡马克思-普朗克天文所的研究人员利用设在智利的直径2.2米的天文望远镜对距离地球约180光年的年轻恒星TW Hydrae进行了观测。在进行光谱分析时,他们发现每隔3.56天,光谱上就会出现一个与恒星活动不相符的异常信号。经过反复比对,他们最终确认这是一颗行星的光谱信号。 

这颗被编号为TW Hydrae b的新行星的年龄估计在800万至1000万年之间,与存在45亿年的地球相比,它还只是个蹒跚学步的婴儿。天文学家此前发现的围绕类太阳恒星运转的行星中,没有一个年龄小于1亿年。别看这颗行星诞生时间不长,但却是个“巨婴”,它的质量约是地球的3115倍,是太阳系最大行星木星的9.8倍。 

与诞生地同时亮相 

此外,“婴儿行星”距离其母恒星的距离非常近,约为3700万英里(约合5954万公里),因此它每3.56天就能完成一圈公转。最令研究人员兴奋的是,他们在这颗行星外还发现了“原行星盘”,即由气体和尘埃组成、围绕恒星的薄盘。盘内边缘距离母恒星的距离为5600万英里(约9012万公里),因此行星的位置是在母恒星和“原行星盘”之间。 

根据行星形成理论的假设,行星是在“原行星盘”中形成的,这个盘会在母恒星形成1000万年后逐渐被恒星风和宇宙射线驱散。但是在此前已经观测到的270颗太阳系外行星中,没有一颗年龄小到还能观测到它的诞生地。而在以前发现的带有“原行星盘”的年轻恒星周围,也从未观测到已形成的“婴儿行星”。因此,这是天文学家第一次证实行星和它的诞生地之间的联系。 

领导这项研究的马克思-普朗克天文所的斯蒂亚万说:“这项发现表明,我们一直所说的‘原行星盘’中确实有原行星,它们正在形成行星。”据研究者分析,这颗行星形成后在引力场的不断作用下逐渐脱离“原行星盘”,经过大约10万年移动到现在的位置。研究报告将在1月3日出版的英国《自然》杂志上发表。
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